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comercio internacional

Qué es el comercio internacional: orígenes e importancia

Artículo escrito por Carlos Quintana

La llegada del coronavirus y el auge de nuevos proteccionismos han tenido un efecto devastador en el comercio internacional. A pesar de esto, el comercio internacional sigue siendo una actividad fundamental dentro de la economía global.

Si quieres saber qué es comercio internacional, cuáles son sus orígenes, cuáles son las teorías que lo han interpretado y cuál es la importancia de esta actividad económica, te invitamos a que leas este artículo para que descubras las respuestas a todos estos interrogantes. 

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Qué es el comercio internacional

El comercio internacional es una actividad económica basada en el intercambio comercial de bienes y servicios entre diversos países del mundo. En otras palabras, es el tipo de comercio que se realiza con otros países a través de un sistema basado en importaciones y exportaciones.

Partiendo de esta definición de comercio internacional, nos gustaría listar algunas de las características y términos claves que hay que tener en cuenta cuando se habla de esta importante actividad. Veamos cuáles son:

  • El intercambio comercial puede realizarse con diversas divisas y formas de pago.
  • El aumento o disminución de la globalización incide de forma equivalente en el comercio internacional.
  • El comercio internacional es una actividad ligada a la economía global.
  • Las exportaciones contribuyen al producto interno bruto de cada país.
  • El total del comercio internacional se obtiene sumando todas las exportaciones más todas las importaciones.  
  • Las economías abiertas son aquellas que participan activamente dentro del comercio internacional.
  • Las economías cerradas son aquellas que imponen restricciones sobre las actividades de comercio internacional.
  • El proteccionismo es una política que busca proteger al productor local poniendo frenos al comercio internacional.
  • Cuando las importaciones de un país superan sus exportaciones se produce un déficit comercial.
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Para entender mejor qué es comercio internacional, es necesario hablar de los orígenes y las teorías que han sido utilizadas para entender los diferentes tipos de intercambios comerciales que ocurren entre los países del mundo. Veamos cuáles son.

Orígenes del comercio internacional

Cuando se habla de los orígenes del comercio internacional, son muchos los autores que se remontan a los intercambios comerciales que existieron entre diversos pueblos de la antigüedad. Sin embargo, el concepto de comercio internacional, como fenómeno de economía global, es mucho más reciente.

De hecho, la realización de una economía global solo fue posible con los avances tecnológicos que se consolidaron en el siglo XIX: el ferrocarril, el barco a vapor y el telégrafo. Gracias a toda esta tecnología, ya ​​a principios del siglo XX el mundo había logrado consolidar una economía global.

Sin embargo, dicha economía global y el comercio internacional que la alimentaba se derrumbaron con la llegada de la Primera Guerra Mundial. Tal acontecimiento marcaría el inicio de una situación que se mantuvo constante hasta el final de la Segunda Guerra Mundial no solo por el clima de guerra que reinaba sino por las enormes restricciones que se implantaron en contra del comercio internacional.

De hecho, la caída del comercio internacional en aquel periodo fue provocada, sobre todo, por un aumento desmesurado de las dos principales restricciones que se pueden implantar en materia de comercio internacional: cuotas de importación y tarifas.

Aquí vale la pena hacer un pequeño paréntesis para explicar cada una de estas restricciones. Por un lado, las cuotas de importación son límites a las cantidades que se pueden importar de un determinado producto.

Por otro lado, las tarifas corresponden a aquellos impuestos que se aplican a los bienes importados. Si dichas tarifas son altas, los bienes importados se vuelven demasiado costosos y no pueden competir con los productos que se producen localmente. 

Debido a estas restricciones, hacia 1950 el comercio internacional había regresado a los niveles que existían antes de la llegada del barco a vapor y los ferrocarriles. Sin embargo, a partir de esta época, el comercio internacional fue aumentando de forma gradual.

Hacia 1980, el comercio internacional había logrado regresar a los niveles que existían antes del inicio de la Primera Guerra Mundial. Sin embargo, fue a partir de 1990 que el comercio internacional experimenta un auge sin precedentes en la historia.

Dicho auge fue el resultado del fenómeno de hiperglobalización producido por una globalización acelerada que desarrolló los lazos comerciales entres los países del mundo de forma dramática haciendo crecer de manera exponencial el comercio internacional.

Esta hiperglobalización se extendió hasta 2010 y desde entonces el comercio internacional ha mantenido una cuota estable con respecto a su participación dentro de la economía mundial. De hecho, para muchos expertos, el comercio internacional ha alcanzado un punto de equilibrio que no obstante se ha visto afectado recientemente por el auge de nuevos proteccionismos y sentimientos nacionalistas.

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Ahora que ya tenemos una idea general sobre los orígenes del comercio internacional, nos gustaría referirnos a importantes teorías del comercio internacional que nos ayudarán a entender mejor cómo funciona el comercio internacional en términos prácticos.

Teorías del comercio internacional

Adam Smith y las ventajas del comercio internacional

Cuando se trata de teorías del comercio internacional, el famoso economista escocés Adam Smith es considerado uno de los grandes pioneros en la materia. De hecho, Smith habla de las ventajas del comercio internacional en una buena parte de su famosa obra La riqueza de las naciones.

Según Smith, cuando un país se especializa en producir un determinado producto, logra alcanzar una ventaja absoluta en el mercado con la cual puede entablar relaciones comerciales favorables con otras naciones. Por esta razón, Smith afirmaba que el comercio internacional tenía un impacto positivo en el desarrollo económico de los países. 

La ventaja comparativa de Ricardo

Partiendo de la base que dejó Adam Smith, en 1819 el economista inglés David Ricardo ofreció una explicación más elaborada sobre la naturaleza del comercio internacional. Para esto se valió de un ejemplo en el cual Inglaterra exportaba textiles a Portugal y Portugal exportaba vino a Inglaterra.

Según Ricardo, si Inglaterra aprovechaba su capacidad para fabricar textiles y Portugal su capacidad para producir vino, dicho intercambio comercial era favorable para ambas partes. Sin embargo, Ricardo fue mucho más allá de este concepto de comercio internacional.

¿Qué ocurriría si Inglaterra no solo era más fuerte en producir textiles que Portugal sino que también lo era produciendo vino? Según Ricardo, ambos países podían aumentar su producción si Inglaterra se concentraba en producir textiles y Portugal en producir vinos.

Aunque Portugal ya no tuviera una ventaja absoluta produciendo vino, todavía tenía una ventaja comparativa ya que el vino seguía siendo su producto más competitivo si se comparaba con la alternativa de producir textiles.

La nueva teoría del comercio internacional

A pesar de que el aporte de Smith y Ricardo fue decisivo para entender el concepto de comercio internacional, los economistas se dieron cuenta que el comercio internacional era bastante frecuente entre países que compartían las mismas características y tipos de productos.

Uno de estos economistas fue Paul Krugman, ganador del Premio Nobel de Economía gracias a su nueva teoría del comercio internacional. Para ilustrar dicha teoría, Krugman utilizó varios ejemplos entre los cuales destacamos el que mencionamos a continuación.

Hasta inicios de los años sesenta, Canadá producía autos para los canadienses y Estados Unidos para los estadounidenses. Considerando que en ambos países operaban, a diferente escala, los mismos productores (GM, Ford y Chrysler), en 1965 se llegó a un acuerdo de comercio internacional entre ambas partes.

Como parte del acuerdo, los fabricantes reestructuraron sus líneas de producción en ambos países permitiéndole a los productores de cada país especializarse en la producción de ciertos tipos de modelos para el nuevo y ampliado mercado meta (Estados Unidos + Canadá) que había creado el acuerdo.

Gracias a esto, Canadá y Estados Unidos terminaron ampliando su comercio internacional exportando e importando bienes del mismo tipo. Mientras que algunos modelos eran producidos en Canadá y exportados a Estados Unidos, otros eran producidos en Estados Unidos y exportados a Canadá.

Considerando lo anterior, la nueva teoría del comercio internacional nos deja ver que el comercio internacional no solo depende de las ventajas comparativas entre países sino que también se produce a través de economías de escala que favorecen la especialización y producción de un determinado producto en un único lugar.

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Ahora que ya sabemos qué es el comercio internacional, cuáles son sus orígenes y cuáles son las teorías que lo explican, nos gustaría hablar sobre la importancia del comercio internacional. Para hacerlo, revisaremos las ventajas y desventajas asociadas con esta actividad económica. 

Ventajas y desventajas del comercio internacional

Como prácticamente todo lo que existe en materia económica, el comercio internacional tiene sus pros y contras. A continuación veremos este contraste con el cual esperamos resaltar la importancia del comercio internacional dentro de la economía global.

Ventajas del comercio internacional

Un mundo más eficiente para todos

Aunque suene algo romántico, el comercio internacional aumenta la eficiencia del mundo en términos prácticos. ¿Cómo? Muy simple. Si los países se concentran en aquello que saben hacer mejor, al final de cuentas todos salimos ganando.

Si Bangladesh sigue desarrollando su industria textil e Italia sigue optimizando su producción vinícola, dichos sectores continuarán alimentando las economías locales al mismo tiempo que los países importadores podrán seguir disfrutando de mejores prendas de vestir y mejores vinos.

Mayor crecimiento económico

El comercio internacional es una fuente de ingresos considerable dentro de la economía de cualquier país que juega a favor del crecimiento económico. La fórmula es simple, con más recursos mayor crecimiento económico.

Mejor oferta de productos para los consumidores

El comercio internacional aumenta la competencia lo cual favorece la elaboración de productos de mejor calidad y a mejor precio. Si los proveedores locales se ven forzado a competir con proveedores internacionales tendrán que concentrarse en producir mejores artículos a mejores precios lo cual se traduce en mejores opciones para los consumidores. 

Experiencia internacional para las empresas domésticas

Las empresas domésticas que puedan entrar a vender sus productos al extranjero se beneficiarán de tal experiencia ya que no solo ampliarán su mercado sino que también alcanzarán una ventaja competitiva en términos de comercio internacional.

Desventajas del comercio internacional

Trabajos demasiado vulnerables a la demanda de productos

Cuando un país o una determinada zona económica se especializa en la producción de un determinado producto, el trabajo de miles de personas se puede ver amenazado si la demanda de tal producto se reduce de manera dramática.

Outsourcing y reducción de trabajo local

El comercio internacional brinda la oportunidad de trasladar diversos centros de operaciones a países en donde el coste de mano de obra es menor. Las empresas ahorran costes a través del outsourcing pero los trabajadores locales pierden oportunidades de trabajo.  

Pocas posibilidades de competir para las empresas locales jóvenes 

Si una joven empresa o startup doméstica se ve forzada a competir con una gran multinacional por la misma porción de mercado, será muy difícil que alcance un crecimiento sólido debido a la diferencia de recursos que existe entre ambas empresas.

Amenazas a la seguridad nacional

Si un país depende totalmente de importaciones para desarrollar sus industrias estratégicas, podría ser víctima de extorsiones por parte de los exportadores.

ventajas y desventajas del comercio internacional

Para bien o para mal, no cabe duda que la importancia del comercio internacional es enorme en la economía actual y será muy difícil que su protagonismo se pueda reducir a pesar del creciente proteccionismo que algunos países promueven hoy en día. 

Con esta pequeña reflexión hemos llegado al final de este artículo. Esperamos que te haya servido para entender mejor qué es el comercio internacional, cómo funciona y por qué es tan importante. Y si quieres explorar otros conceptos económicos o de marketing, no dudes en suscribirte a nuestro blog.

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